Décédé des suites d’un cancer, le comédien américain Lew Palter incarnait Isidor Strauss, l’un des passagers de première classe dans "Titanic" de James Cameron.
Dans une séquence culte, on le voit enlacer son épouse sur le lit de leur cabine, alors que le navire commence à être englouti dans l'Atlantique.
Elle est d’autant plus bouleversante qu’il s’agit de l’histoire vraie d’un couple d’immigrés allemands qui avaient fait fortune aux Etats-Unis.

Il est entré dans la légende du cinéma grâce à une simple apparition, aussi brève que déchirante. L’acteur américain Lew Palter, au générique de Titanic de James Cameron en 1997, est décédé à l’âge de 94 ans des suites d’un cancer du poumon, annonce The Hollywood Reporter. À l’écran, il incarnait Isidor Strauss, ce passager de première classe qui enlace son épouse Ida sur le lit de leur cabine, alors que le paquebot s’apprête à être englouti par les eaux.

Beaucoup de spectateurs ne le savent pas, mais Isidor et Ida Strauss ont véritablement existé. Mariés en 1871, ces immigrés allemands s’étaient installés aux Etats-Unis où ils avaient fait fortune. Isidor était devenu l’un des propriétaires des grands magasins Macy’s et il avait même été élu au Congrès américain sous l’étiquette du Parti démocrate, de 1894 à 1895. 

En avril 1912, les Strauss viennent d’effectuer un voyage en Europe et doivent rentrer à New York à bord du RMS Olympic, un autre paquebot qui effectue la traversée de l’Atlantique à l’époque. Ce dernier étant retardé, le couple fait partie des riches passagers auxquels on propose d’embarquer à bord du premier voyage du Titanic, un "surclassement" qui va se révéler fatal.

Inséparables jusqu'au bout

Au soir du 14 avril, les Strauss viennent de participer à un somptueux dîner lorsque le navire percute un iceberg. D’après le récit de leur gouvernante, qui a survécu à la catastrophe, Isidor tenaient à ce que toutes les femmes et les enfants montent à bord des canots de sauvetage en priorité, peu importe leur classe sociale. Devant le courage de son mari, Ida aurait alors prononcé ces mots : "Nous avons vécu quarante merveilleuses années ensemble, si tu ne souhaites pas grimper dans ce canot, alors moi non plus".

Cet échange bouleversant a été filmé par James Cameron mais n’a pas été conservée au montage. La scène a finalement été dévoilée par le cinéaste canadien dans le cadre du documentaire de National Geographic intitulé Titanic, 20 ans après

Avant d’incarner Isidor Strauss, le comédien Lew Palter avait déjà une belle carrière derrière lui. Au théâtre, ce vétéran de l'armée américaine avait joué les grands classiques et donné des cours à de futures stars comme Ed Harris et Don Cheadle. Mais aussi à la télévision où il est apparu dans des séries comme Charlie’s Angels, L’agence tous risques, Mission Impossible ou encore L’homme qui tombe à pic.

Sa participation à Titanic aurait pu être encore plus touchante puisqu’il y a quelques années, la fille de l’acteur avait révélé que sa mère, la comédienne Nancy Vawter, avait tenté de décrocher le rôle d’Ida. C’est finalement Elsa Raven qui avait été choisie. Cette dernière est décédée en 2020 à l’âge de 91 ans.


Jérôme VERMELIN

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