Le jour où… Matthew Perry a failli passer à côté du rôle de Chandler dans "Friends"

Publié le 29 octobre 2023 à 7h36, mis à jour le 31 octobre 2023 à 11h52

Source : TF1 Info

Icône du petit écran des années 1990-2000, l’acteur américano-canadien a été retrouvé mort chez lui à l’âge de 54 ans samedi soir.
Son destin a basculé 30 ans plus tôt lorsqu’il a été retenu pour interpréter l’un des six amis new-yorkais d’une série à venir sur NBC qui s’appelle alors "Friends Like Us".
Un rendez-vous qu’il aurait pu manquer, comme il le racontait dans ses mémoires publiés en 2022.

Imaginer Friends sans lui ? C’est presque mission impossible. Pendant dix ans, Matthew Perry a incarné l’un des héros les plus taquins de la télévision américaine. Chandler Bing, le célibataire maladroit qui cachait son manque de confiance en soi derrière un humour omniprésent, avant de tomber amoureux de sa voisine et meilleure amie Monica Geller. Retrouvé mort à son domicile californien samedi 28 octobre à l’âge de 54 ans, l’acteur américano-canadien restera à jamais l’une des six stars de la série culte. Il est pourtant passé à un fil de ne pas donner la réplique à Jennifer Aniston, Courteney Cox, Lisa Kudrow, Matt LeBlanc et David Schwimmer. 

Bagagiste à l'aéroport de Los Angeles en 2194

Dans ses mémoires sorties l’an dernier et intitulées Friends, Lovers and the Big Terrible Thing ("Amis, amants et la grande chose terrible"), Matthew Perry rembobine 30 ans en arrière. Nous sommes en 1994, il a 24 ans et sa carrière est minée par son addiction à l’alcool. "La boisson commençait à gagner la bataille contre les auditions et personne ne s’intéressait vraiment à moi de toute façon", écrit-il, assurant être "en gueule de bois la moitié du temps". Informé par le gestionnaire de ses comptes qu’il est à court d’argent, le comédien supplie ses agents de lui trouver un rôle le plus vite possible. "Cher lecteur, si vous imaginez que c’est comme ça que j’ai décroché 'Friends', il vaudrait mieux que vous vous calmiez. Ce coup de fil a débouché sur la série qui m’a presque empêché d’avoir 'Friends'", poursuit-il.

Car avant Chandler, il y a eu Blaine. Matthew Perry est retenu pour le pilote de L.A.X. 2194, "une comédie de science-fiction" qui suit le quotidien des bagagistes de l’aéroport international de Los Angeles. L’action se situe 200 ans dans le futur et les passagers sont… des extraterrestres. "Si ça vous semble peu convaincant, sachez que c’était bien pire que ça", se souvient-il, expliquant que ce rôle-là l’empêchait alors contractuellement d’être embauché ailleurs. Dans le même temps, les jeunes acteurs à Hollywood se passionnent pour le scénario d’une nouvelle série. Son titre ? Friends Like Us, des amis comme nous. 

C’était comme si quelqu’un m’avait suivi pendant un an et avait volé mes blagues (...). Ce n’est pas que je pensais pouvoir jouer Chandler. J’étais Chandler
Matthew Perry dans ses mémoires "Friends, Loves and the Big Terrible Thing "

"Tous ceux qui le lisaient savaient que ça allait être génial", poursuit l’acteur qui se reconnaît immédiatement dans un des héros. "C’était comme si quelqu’un m’avait suivi pendant un an et avait volé mes blagues, copié mes maniérismes, photocopié ma vision de la vie, lasse du monde mais pleine d’esprit (…). Ce n’est pas que je pensais pouvoir jouer Chandler. J’étais Chandler", dit-il. Ses amis de l’industrie en ont aussi conscience et viennent chez lui pour préparer une audition à laquelle lui-même ne peut pas prendre part. Il révèle qu'Hank Azaria tentera deux fois sa chance pour incarner Joey Tribbiani, interprété par Matt LeBlanc, avant de revenir des années plus tard dans le rôle de David, le scientifique amoureux de Phoebe Bouffay (Lisa Kudrow). 

À force de faire répéter ses copains, Matthew Perry connaît le script "presque par cœur". "Parfois, je jouais moi-même Chandler pour eux et je leur disais de copier ce que je faisais, tellement certain que c’était la bonne façon de le jouer", relate-t-il. Son ami Craig Bierko finit par décrocher le rôle de Chandler mais décide de rejoindre l’autre série pour laquelle il a aussi été sélectionné. Du côté de Friends, le casting est toujours incomplet. C’est alors qu’entre en jeu Jamie Tarses. Productrice chez NBC, elle apprend que L.A.X. 2194 ne verra jamais le jour et organise le rendez-vous qui va tout changer entre Matthew Perry et Martha Kauffman, la co-créatrice de la série qui deviendra culte.

"Friends" lui a sauvé la vie

La rencontre a lieu un mercredi, sans scénario en main pour Matthew Perry alors que c’est la règle lors des auditions. Il est reçu par la production le lendemain, les responsables de la chaîne NBC le surlendemain. L’acteur puise dans ses souvenirs d’enfance au Canada pour faire ressortir le meilleur de lui-même, le petit garçon "qui réconfortait sa mère" avec ses blagues. "Et Chandler était né. C’était mon rôle maintenant et rien ne pourrait l’empêcher. La saison des pilotes de l’année 1994 avait sélectionné son ultime acteur. Matthew Perry dans le rôle de Chandler Bing", écrit-il.

Avec du recul, Matthew Perry assure que "le désir de Craig (Bierko) d’être la seule star de sa série plutôt que de faire partie d’un groupe a sauvé sa vie". "Je ne sais pas ce qui me serait arrivé si le coup de téléphone avait emprunté la direction opposée. Ce n’est pas impossible que j’aurais fini dans les rues du centre de Los Angeles, une seringue d’héroïne dans le bras jusqu’à mon décès prématuré", note-t-il. Des mots durs de la part d’un homme qui aura lutté dans l’ombre toute sa vie contre ses addictions sans jamais cesser de faire rire un public ignorant tout de ses maux.


Delphine DE FREITAS

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