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Y avait-il des particules radioactives dans le sable du Sahara arrivé en France ?

Publié le 18 mars 2022 à 19h23

Source : JT 20h Semaine

Un nuage de sable venu du désert du Sahara a traversé le pays, cette semaine.
La poussière contenait des particules de césium-137.
Un événement pas inédit et qui trouve ses origines dans les essais nucléaires français.

Après l’Espagne, la France a été touchée cette semaine par un phénomène particulier ; celui du passage d’un nuage de sable venu tout droit du Sahara. Passant par les Pyrénées, où les massifs blancs se sont changés en des dunes ensablées, les poussières ont surtout traversé l’ouest du pays. Survenu de mardi 15 à jeudi 17 mars, l’épisode a toutefois laissé place à des interrogations : et si le nuage était radioactif ? En effet, l’information s’est répandue comme une trainée de poudre sur Internet, certains reprenant à leur compte l’analyse fournie par une association de surveillance de la radioactivité. 

Dans un communiqué publié jeudi, l’Arco (Association pour le contrôle de la radioactivité dans l’Ouest) a comparé cet événement avec celui survenu un an plus tôt, en février 2021. Alors que de nouvelles analyses sont en cours, ces deux épisodes présentent des similarités. L’an dernier, elle avait réalisé des prélèvements après le survol de l’Europe par des "vents chargés de poussières en provenance du Sahara", qui avaient décelé la présence de "résidus de pollution radioactive datant des essais de la bombe atomique pratiqués par la France dans les années 60". Ces tests identifiaient formellement la présence de césium-137, "un radioélément artificiel qui n’est donc pas présent naturellement dans le sable et qui est un produit issu de la fission nucléaire mise en jeu lors d’une explosion nucléaire". 

Décrivant déjà à l’époque "une pollution radioactive qui revient comme un boomerang", l’Arco en expliquait les origines : la conduite d’"essais nucléaires atmosphériques dans le Sahara algérien" par la France dans les années 1960, "exposant aux radiations ses propres soldats mais aussi les populations sédentaires et nomades de la région". Au total, Paris aura réalisé 210 tirs nucléaires, de l’Algérie à la Polynésie française, sur plus de 500 essais conduits entre 1945 et 1980 par les grandes puissances occidentales, rappelle l’association.

Ciel orange et poussière de sable : un air de Sahara sur la FranceSource : JT 20h Semaine

Mais la présence de césium-137 dans l’air est-elle dangereuse pour autant ? Non, si elle reste en faible quantité, d’après les différents acteurs chargés de surveiller la radioactivité dans l’air. C’était le cas en février 2021, selon les analyses de l’Arco qui ont estimé les retombées de particules à 80.000 µBq/km3 (Becquerel au kilomètre carré, l’unité de mesure de l’activité de la matière nucléaire) ; "une pollution certes très faible mais qui s’ajoutera aux dépôts précédents (essais nucléaires des années 60 et Tchernobyl)". 

Après l’épisode de février 2021, l’Institut de radioprotection et de sûreté nucléaire (IRSN) avait, lui aussi, procédé à des mesures "grâce aux stations de son réseau". Et s’était voulu rassurant en décrétant que "si les activités volumiques en Cs-137 mesurées en ce début de mois de février 2021 sont supérieures aux valeurs moyennes habituellement relevées, elles n’en restent pas moins inférieures à celles d’un épisode similaire survenu en février 2004 où des niveaux allant jusqu’à 4,5 µBq/m3 avaient été relevés en métropole (7,4 µBq/m3 en Corse)". L’IRSN avait également comparé les résultats de 2021 avec ceux relevés en France suite à Fukushima, 'de l’ordre de 100 à 200 µBq/m3' ou de Tchernobyl, de '7 Bq/m3'. Dans le cas présent, et à la date à laquelle nous publions ces lignes, l’IRSN n’a pas communiqué sur le sujet.

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Caroline QUEVRAIN

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