"La Terre pèse environ six ronnagrammes" : de nouvelles unités de mesures font leur apparition

S.M avec AFP
Publié le 18 novembre 2022 à 23h43

Source : JT 13h WE

La Conférence générale des poids et mesures (CGPM) a annoncé l'arrivée de nouvelles unités de mesures.
Les ronnagrammes et quettamètres vont permettre d'exprimer des ordres de grandeur infime ou immense, comme celle de la Terre.
Celles-ci permettent d'exprimer des quantités jusqu'à 30 zéros devant ou derrière la virgule.

De nouveaux préfixes, pour exprimer des ordres de grandeur infime ou immense, devenus toujours plus courants dans la science moderne. Les ronnagrammes et quettamètres font leur entrée dans les unités de mesures officielles, a annoncé ce vendredi à Versailles la Conférence générale des poids et mesures (CGPM), qui se tient tous les quatre ans. C'est la première fois en plus de trois décennies que le Système International (SI), instauré en 1960 et plus communément appelé système métrique, adopte de nouveaux préfixes. 

Si tout le monde connaît le kilo, qui exprime par exemple un nombre de mètres ou de grammes en millier, avec trois zéros derrière l'unité, seuls les scientifiques utilisent, depuis 1991, avec la mesure de certaines molécules, le zetta ou le yotta, qui expriment une quantité avec respectivement 21 et 24 zéros derrière. Des ordres de grandeur devenus insuffisants avec l'explosion des technologies numériques. Aussi bien dans l'infiniment grand que dans l'infiniment petit.

Jusqu'à 30 zéros derrière, ou devant la virgule

Les nouveaux préfixes ronna (R) et quetta (Q) expriment des quantités avec respectivement 27 et 30 zéros derrière l'unité. De façon symétrique, le ronto (r) et le quecto (q) expriment des quantités dont l'unité est respectivement la 27e et la 30e derrière la virgule. Avec ces préfixes, "la Terre pèse environ six ronnagrammes", soit un six, suivi de 27 zéros, note Richard Brown, chef de la métrologie, la science des mesures, au Laboratoire national de physique britannique, à l'origine de ce changement. À l'inverse, quelque chose pesant six rontogrammes équivaudrait à un nombre décimal dont le six serait placé en 27e position à droite de la virgule. 

Ces lettres sont "les seules" à ne pas être utilisées pour "d'autres unités ou symboles", explique Richard Brown. Une convention dicte par ailleurs que les préfixes de grands ordres de grandeur se terminent par la lettre "a", et ceux des très petites quantités par un "o". Ronna et ronto, quetta et quecto, devraient satisfaire les besoins de mesure de très grands nombres pour au moins les 20 à 25 ans à venir, avance le spécialiste de la métrologie.


S.M avec AFP

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