Dans la nuit de samedi à dimanche, à Ryad (Arabie saoudite), Oleksandr Usyk a vaincu aux points Tyson Fury, devenant le nouveau champion incontesté des lourds, une première en 25 ans.
Avant cela, celui qu'on surnomme "le chat" avait été mobilisé pour la guerre en Ukraine.
Portrait du porte-étendard de tout un peuple.

Les fans de boxe attendaient le combat "d'une génération". Ils ont été servis. Dans la nuit de samedi 18 à dimanche 19 mai, Oleksandr Usyk et Tyson Fury s'affrontaient pour déterminer qui deviendrait le nouveau champion incontesté des lourds, une première en 25 ans.

C'est finalement l'Ukrainien qui l'emporté, grâce à sa victoire aux points contre le Britannique. Oleksandr Usyk ajoute donc le titre WBC de son adversaire du jour à ses trophées WBA, WBO et IBF, et unifie les quatre ceintures poids lourds. 

Sacré champion du monde six mois avant le début de l'invasion russe en Ukraine, Oleksandr Usyk, aborde chaque sortie sur le ring avec un supplément d'âme, porté par le soutien des millions d'Ukrainiens aux vies bouleversées par la guerre.

Avant d'affronter Tyson Fury, affichait déjà un bilan impeccable de 21 victoires, dont 14 avant la limite, pour aucune défaite. Lors de son précédent combat, qui s'était achevé par un succès par arrêt de l'arbitre contre le Britannique Daniel Dubois, il avait alors dédié sa victoire à "(son) pays et à l'armée ukrainienne", arborant protège-dents et chaussures jaune et bleu.

En prélude, le public et les téléspectateurs avaient eu droit à un discours enregistré de Volodymyr Zelensky. "L'Ukraine se bat grâce à la force que vous allez voir, la force de notre peuple aussi puissant qu'Oleksandr Usyk", avait déclaré le président ukrainien. 

Après l'invasion de l'Ukraine, il y retourne pour servir comme volontaire dans l'armée

Car depuis plus de deux ans, Usyk a dû endosser le rôle d'emblème de son pays. Ainsi, en février 2022, alors que le boxeur se trouve à Londres pour préparer sa revanche contre Anthony Joshua, le président russe Vladimir Poutine envoie des dizaines de milliers de troupes d'invasion en Ukraine. Usyk répond alors à la mobilisation générale et revient au pays pour servir comme volontaire dans l'armée. 

"J'ai vécu avec les troupes. J'étais là pour les soldats. Avec des jumelles, je voyais mes ennemis courir, les chars exploser, les maisons détruites", raconte-t-il en octobre 2023 dans une interview au Daily Mail. "J'ai vu des gens sans bras ni jambes. Ceux qui pouvaient encore marcher ressemblaient à des morts-vivants." 

Au bout de quelques semaines, il est toutefois dissuadé de poursuivre les combats armés, ses compatriotes estimant qu'en tant que star mondiale, il serait plus utile sur le ring et en dehors qu'au front. "Les gars des forces armées m'ont convaincu que je devais me battre pour aider mon pays sur la scène internationale, en parler et apporter des opportunités à l'Ukraine pour la reconstruire", explique-t-il à l'AFP en janvier 2023.

La victoire d'Oleksandr Usyk contre Tyson Fury à Ryad, le 18 mai 2024
La victoire d'Oleksandr Usyk contre Tyson Fury à Ryad, le 18 mai 2024 - AFP

C'est dans ce cadre qu'il s'associe à l'organisation caritative United24 pour des collectes de fonds destinées à la reconstruction. Sa fondation personnelle contribue également à l'achat de véhicules et de matériel pour les forces armées ou à l'aide humanitaire. Surtout, chacun de ses combats se transforme en tribune pour son pays.

Né dans la ville de Simferopol en Crimée, Usyk n'a toutefois pas toujours été considéré comme un symbole de résistance. Après l'annexion de sa péninsule natale par la Russie en 2014, il a en effet été accusé par de nombreux Ukrainiens de rester neutre et fustigé pour avoir déclaré que les Russes et les Ukrainiens faisaient partie du même peuple. 

Mais depuis l'invasion russe de 2022, le discours a changé, son promoteur Alexander Krassyuk estimant qu'Usyk représentait "une véritable source d'inspiration pour l'Ukraine, pour les gars qui sont sur la ligne de front". "Lorsqu'il s'exprime, ses mots sont une inspiration pour le peuple ukrainien et pour les soldats qui combattent l'ennemi", affirme-t-il. "Il leur donne du courage"

Et inversement. Évoquant sa revanche contre Joshua en août 2022, Usyk explique : "Dans le neuvième round, j'ai réalisé que si je tombais maintenant, l'âme des combattants qui défendent notre pays tomberait aussi." "Je ne boxais pas pour moi, je boxais pour tous ceux qui défendent le pays."

Sur le plan purement sportif, celui qu'on surnomme "le chat" affiche une impressionnante vitesse de bras et de jambes, ainsi qu'une technique atypique et une boxe de gaucher.

Passé professionnel en 2013, un an après son titre olympique aux JO de Londres, Usyk gravit d'abord les échelons chez les lourds-légers jusqu'à s'emparer du titre unifié de la catégorie en 2018. 

Il décide ensuite de tenter sa chance chez les lourds et se retrouve dès son troisième combat, en septembre 2021, challenger officiel d'Anthony Joshua, détenteur des ceintures WBA, WBO et IBF. À Londres, devant les 60.000 spectateurs du stade de Tottenham, il crée la surprise en détrônant Joshua aux points et à l'unanimité des juges. 


M.M

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